Vaiolo delle scimmie: "Questa circolazione della malattia è completamente nuova"

Dall'inizio di maggio sono stati rilevati più di cento casi sospetti di vaiolo delle scimmie, una malattia originaria dell'Africa, in diversi paesi europei, nonché in Nord America, Australia e Israele. Cos'è questo virus? Chi è interessato? Dovremmo essere preoccupati per questo focolaio? Impegnato nel progetto per 3 anni Afripox, che mira a comprendere meglio il vaiolo delle scimmie nella sua regione di emergenza, fa il punto Camille Besombes, medico in malattie infettive e dottoranda nell'unità di Arnaud Fontanet, coordinatore del progetto.

La conversazione: cos'è il virus del vaiolo delle scimmie, o vaiolo delle scimmie ?

Camille Besombes: Il virus del vaiolo delle scimmie (monkeypox) appartiene al genere Orthopoxvirus, a cui appartiene il virus del vaiolo. È un grande virus del DNA che ha un particolare appetito per il tessuto cutaneo. Tuttavia, a differenza del virus del vaiolo, che ha infettato solo l'uomo ed è stato quindi in grado di essere eradicato dopo la vaccinazione di massa della popolazione mondiale, il vaiolo delle scimmie ha un serbatoio per animali. E contrariamente a quanto si potrebbe pensare, questo serbatoio non è la scimmia.

Infatti, se il vaiolo delle scimmie deve il suo nome al fatto di essere stato isolato per la prima volta in primati in cattività (nel 1958 in Danimarca), il suo serbatoio sarebbe in realtà un roditore o uno scoiattolo. Il primo caso umano di infezione da vaiolo delle scimmie, un bambino di 9 mesi, è stato individuato nel 1970, nella Repubblica Democratica del Congo, nell'ambito del rafforzamento della campagna di eradicazione del vaiolo.

Attualmente sono noti due ceppi del virus vaiolo delle scimmie. Il cosiddetto ceppo “West Africa”, la cui letalità è intorno all'1%, è dilagante in Nigeria, Liberia, Sierra Leone e Costa d'Avorio. È questo ceppo ad essere implicato nei casi attualmente rilevati in Europa. Il secondo ceppo, noto come "dal bacino del Congo", circola nella Repubblica Democratica del Congo (RDC), nella Repubblica del Congo, nella Repubblica Centrafricana (CAR), in Gabon e anche in Camerun (questo paese si trova al limite della distribuzione dei due ceppi, e vi sono stati recentemente descritti casi provenienti dalla Nigeria). Associato a forme cliniche più gravi, il ceppo “Bacino del Congo” ha una letalità del 10%.

Va ricordato, tuttavia, che queste cifre si riferiscono a Paesi dove, purtroppo, l'assistenza medica dei pazienti è difficile nelle regioni più remote. Attualmente una decina di pazienti sono ricoverati in ospedale, per alcuni al fine di isolarli meglio, ma in Europa non è stata individuata alcuna forma grave.

TC: Quali sono i sintomi della malattia?

CB: Dopo un periodo di incubazione relativamente lungo (da 6 a 13 giorni, anche fino a 21 giorni), la malattia esordisce con due giorni di "prodromi", primi sintomi della malattia: febbre che può essere alta, mal di testa, aumento della volume dei linfonodi (che è un segno differenziale con il vaiolo), dolore muscolare, affaticamento... I pazienti sono considerati contagiosi da questa fase.

Foto di lesioni da virus del vaiolo delle scimmie.
Le lesioni causate dal vaiolo delle scimmie si sono gradualmente diffuse sul corpo del malato.
Jean Marc Zokoe, Fornito dall'autore 

Quindi si verificano eruzioni cutanee, spesso sul viso all'inizio. Si sono gradualmente diffusi al resto del corpo. Questo coinvolgimento cutaneo è doloroso a causa dell'infiammazione causata intorno alle lesioni, inoltre c'è un forte prurito. Nel caso del ceppo dell'Africa occidentale, queste lesioni possono inizialmente essere rare e poco appariscenti e quindi potenzialmente passare inosservate. La malattia dura in genere da 2 a 4 settimane e si risolve spontaneamente nella maggior parte dei casi.

Le principali complicanze sono il verificarsi di disidratazione, dovuta alla perdita di acqua che si verifica quando le lesioni sono numerose ed estese, la superinfezione batterica di dette lesioni e la setticemia, nonché lesioni oculari/corneali che possono portare alla perdita della vista. Inoltre, l'encefalite (infiammazione del cervello, ndr) sono stati descritti.

Foto di un neonato coperto di lesioni da virus del vaiolo delle scimmie.
I bambini sono più a rischio di sviluppare forme gravi della malattia.
Jean Marc Zokoe, Fornito dall'autore 

I bambini sono più spesso vittime di complicazioni e quindi hanno un tasso di mortalità più elevato rispetto agli adulti. Si presume che anche le persone immunocompromesse (soprattutto le persone sieropositive) abbiano un rischio maggiore di sviluppare forme gravi, ma mancano ancora i dati per poterlo dire con certezza. Durante l'epidemia in Nigeria, 4 delle 7 persone che sono morte erano sieropositive.

La gestione della malattia è essenzialmente sintomatica: disinfezione delle lesioni, somministrazione di terapia antibiotica in caso di superinfezione, reidratazione, ecc. Sono attualmente in corso di valutazione alcune molecole antivirali per la loro efficacia sul vaiolo delle scimmie (il tecovimat in particolare), ma i risultati non sono ancora disponibili.

TC: È la prima volta che questo virus si diffonde oltre il continente africano? Quanti casi sono stati identificati finora e dove?

CB: No, non è la prima volta. Mentre il ceppo del bacino del Congo non ha mai lasciato l'Africa, il ceppo dell'Africa occidentale si è già fatto strada negli Stati Uniti nel 2003, in seguito all'importazione di animali infetti. Più recentemente, sono stati segnalati anche diversi casi umani importati in vari paesi.

Nel 2003, pazienti americani erano stati contaminati in seguito al contatto con cani della prateria infetti, acquistati nei negozi di animali dove si erano sfregati le spalle con ratti gambiani (Cricetomys gambianus) importato dal Ghana e trasportante il vaiolo delle scimmie. Si sono verificati 47 casi sospetti nell'uomo, risultanti dalla trasmissione da animale a uomo (la cosiddetta trasmissione "zoonotica"). Non si era verificata alcuna trasmissione da uomo a uomo. All'epoca, le autorità statunitensi erano preoccupate per il rischio che il virus prendesse piede in un serbatoio di animali indigeni, ma ciò non si è verificato.

Nel 2017 si è verificato un focolaio più ampio in Nigeria, un paese che non registrava un focolaio di vaiolo delle scimmie da 40 anni. Questa epidemia continua ancora oggi, alimentata da sporadiche e regolari trasmissioni zoonotiche e da uomo a uomo. Ad oggi sono stati segnalati poco più di 500 casi sospetti (di cui 215 confermati). Punto rassicurante: in 5 anni sono stati deplorati solo 8 morti.

Questa epidemia nigeriana, tuttavia, ha cambiato la situazione. Infatti, mentre in precedenza il virus era più diffuso nelle regioni forestali con scarsi collegamenti con il resto del Paese e del mondo, nel 2017 ha raggiunto le aree urbane della Nigeria, da dove potrebbe diffondersi più facilmente al di fuori del continente. Conseguenza: nel 2018 si sono verificati diversi casi a Singapore, Israele e Inghilterra, tra i viaggiatori di ritorno dalla Nigeria.

In quest'ultimo paese si è verificata una trasmissione indigena: un'infermiera britannica si è contaminato durante la pulizia del letto di un paziente. L'epidemia non si era diffusa, ma nel 2021 sono emersi altri casi nel Regno Unito, sempre legati ai viaggiatori di ritorno dalla Nigeria, nonché negli Stati Uniti (due casi segnalati).

TC: In che modo è diverso il contesto attuale?

CB: Situazione è molto diverso. È vero che il primo caso dell'attuale focolaio, che si è verificato il 7 maggio nel Regno Unito, è stato un viaggiatore di ritorno dalla Nigeria. Ma da allora, molti altri casi sono stati confermati nel Regno Unito senza che sia stato possibile stabilire un collegamento né con il caso del 7 maggio né tra di loro. Non è stato possibile dimostrare alcun viaggio all'estero compatibile con la contaminazione e non è stato possibile stabilire catene di trasmissione diretta. Questa situazione suggerisce che esistono diverse catene di trasmissione e circolazione autoctona del virus.

Dal 18 maggio sono stati rilevati casi anche in Spagna (7 casi confermati, 16 casi sospetti), Portogallo (5 casi confermati e 15 casi sospetti), Svezia (1 caso confermato), Italia (1 caso confermato, 2 casi sospetti), Belgio ( 1 confermato, 2 sospetti), Canada (12 casi sospetti a Montreal), Australia (1 caso confermato, 1 caso sospetto), Germania e Belgio. Un caso è stato confermato anche negli Stati Uniti (questa persona si era recentemente recata in Canada). In Francia, A caso sospetto è stato segnalato dalla Direzione Generale della Salute il 19 maggio.

Finora tutte queste infezioni sono state lievi. Degli 80 casi confermati e dei cinquanta casi sospetti, una decina di pazienti sono attualmente ricoverati in ospedale in Europa, ma più in un'ottica di isolamento che per gravità clinica.

Questa circolazione autoctona della malattia è completamente nuova. Un'altra novità: questi casi riguardano quasi esclusivamente giovani uomini, che si dichiarano, per la maggioranza, aventi rapporti sessuali con altri uomini. Un caso in una donna è stato annunciato in Spagna il 20 maggio 2022.

TC: Com'è questa novità? Quali sono le modalità usuali di contaminazione?

CB: Le epidemie di vaiolo delle scimmie di solito iniziano con la trasmissione da animale a uomo, sebbene i dettagli siano sconosciuti e lo stesso ceppo virale non è mai stato isolato da un animale e da un essere umano. Potrebbe essere il contatto diretto con un animale vivo, durante la caccia o durante il consumo di carne di animali selvatici.

Più in particolare, nell'ambito della ricerca che stiamo conducendo nella CAR, abbiamo osservato un'impennata stagionale delle epidemie suggerendo un legame con alcune attività stagionali, come la raccolta di bruchi commestibili nella foresta, suggerendo l'esposizione alla fauna locale durante queste collezioni.

Sebbene gli scienziati abbiano seguito il serbatoio di questo virus dagli anni '1970, finora è stato isolato dagli animali selvatici solo 5 volte: in 1985 nella Repubblica Democratica del Congo in uno scoiattolo, il Funisciure con il dorso a strisce (Funisciurus aerythrus, che si sospetta sia il serbatoio di vaiolo delle scimmie), quindi dentro 1992 in un mangabey scimmia (Cercocebo atys) in Costa d'Avorio, e infine, due decenni dopo, nel topo gambiano e un altro roditore (Stochomys longicaudatus), nonché in un'altra Funisciure (Funisciurus bayonii). Allo stato attuale, quindi, i principali sospettati sono i roditori, compresi gli scoiattoli.

Foto dello scoiattolo Funisciurus anerythrus.
Si sospetta che lo scoiattolo Funisciurus anerythrus sia il serbatoio del virus del vaiolo delle scimmie.
cherifikoukomon, CC BY-NC 

È interessante notare che il vaiolo delle scimmie era isolato su feci di scimpanzé, nel Parco Nazionale del Taï in Costa d'Avorio, durante un'epidemia di primati, suggerendo la possibilità di contaminazione ambientale.

Al di là della trasmissione zoonotica, la trasmissione da uomo a uomo avviene in seguito al contatto diretto e prolungato con i pazienti, con i loro fluidi corporei o per contatto con superfici contaminate (abbigliamento, biancheria da letto, superfici, ecc.), il più delle volte all'interno del caminetto.

Viene anche menzionata la trasmissione per goccioline respiratorie, ma questo punto è difficile da stabilire chiaramente. Le contaminazioni, infatti, avvengono generalmente all'interno delle famiglie, dove la vicinanza è stretta e le modalità di contatto numerose e variegate. In Africa sono state documentate anche trasmissioni nosocomiali.

Nel descrivere in dettaglio i casi dell'epidemia in Nigeria del 2017, l'elevata percentuale di coinvolgimento genitale (68%) ha sollevato per la prima volta il sospetto di un potenziale trasmissione per stretto contatto durante il rapporto sessuale. Questa proporzione è molto alta anche per i casi in CAR per i quali disponiamo di questi dati.

Contatti intimi e stretti durante i rapporti sessuali spiegherebbero la facilitazione della trasmissione da uomo a uomo di un virus generalmente noto come poco trasmissibile. Questa ipotesi sembra avvalorata dal fatto che – per il momento – i casi “fuori Africa” delle ultime settimane riguardano principalmente giovani uomini che hanno rapporti sessuali con altri uomini, o definendosi omosessuali. Si noti che questa trasmissione potrebbe verificarsi anche durante i rapporti eterosessuali.

TC: Dovremmo temere una forte diffusione di questa malattia? Come limitarlo?

CB: Per il momento, non possiamo essere certi di cosa accadrà. Il problema sono questi nuovi casi che non corrispondono ancora a nessuna catena di trasmissione definita. Come mostra l'evoluzione quotidiana e a causa di un'incubazione relativamente lunga, c'è il rischio reale che nei prossimi giorni o settimane scoppino nuove infezioni nei paesi già colpiti o in altri paesi. Diversi casi che si sono verificati in Spagna e in Italia appaiono in connessione con un evento festivo alle Isole Canarie dal 5 maggio al 15 maggio, avendo raccolto 80 persone, ed aver potuto svolgere il ruolo di propagazione dell'evento. Allo stesso modo, in Spagna, il paese con il maggior numero di casi fino ad oggi, sembra una sauna nella capitale essere stato un focolaio di contaminazione.

Per limitare la diffusione del virus è necessario sensibilizzare e informare le comunità e le persone interessate nonché i medici, al fine di identificare rapidamente tutti i casi e rintracciarne i contatti. Una difficoltà per i medici è che le lesioni assomigliano a quelle della varicella e che le lesioni genitali possono essere confuse con i sintomi di alcune malattie sessualmente trasmissibili (sifilide, herpes, ecc.). Un test PCR e l'isolamento del virus possono confermare la diagnosi, ma solo alcuni laboratori specializzati sono attrezzati per effettuare questo tipo di analisi.

Un punto piuttosto rassicurante è che le epidemie di vaiolo delle scimmie si estinguono abbastanza rapidamente spontaneamente. La catena di trasmissione più lunga identificata si estendeva 7 generazioni, in altre parole 7 esseri umani trasmettono la malattia consecutivamente prima che la trasmissione si interrompa.

Le ragioni di questa spontanea estinzione della diffusione sono poco conosciute. Un'ipotesi è che queste epidemie si siano finora verificate in piccoli villaggi, all'interno di comunità di limitate dimensioni con alcuni individui potenzialmente già immunizzati: il virus contagia solo persone che non sono mai state in contatto con esso. Anche l'epidemia del 2003 negli Stati Uniti si era fermata rapidamente, senza una contaminazione secondaria da uomo a uomo.

Per continuare questa volta...

TC: Il vaccino contro il vaiolo potrebbe essere usato contro questo virus?

CB: È noto che l'infezione naturale con il virus variola protegge in modo incrociato dal vaiolo delle scimmie. Negli anni '1980, è stato dimostrato che il vaccino contro il vaiolo conferiva anche una protezione incrociata, stimata nell'85%. Tuttavia, queste stime sono state fatte solo pochi anni dopo le campagne di vaccinazione di massa volte a eradicare il vaiolo. Attualmente, si ritiene che l'efficacia piuttosto ruota intorno al 65%.

Inoltre, la vaccinazione contro il vaiolo è stata sospesa negli anni '1980, dopo l'eradicazione della malattia. Oggi solo un certo personale sanitario è ancora vaccinato (per poter rispondere a un rischio bioterroristico – il virus rimane immagazzinato sotto stretta sorveglianza in alcuni laboratori). Il prima generazione il vaccino contro il vaiolo non viene più utilizzato, a causa di significativi effetti avversi.

Per ora, il vaccino che molto probabilmente verrà implementato se necessario è un cosiddetto "3e generazione”, Imvamune (o Imvanex). Questo è'un vaccino attenuato, tuttavia, a differenza dei vaccini più vecchi, può essere somministrato a persone immunocompromesse. È già stato utilizzato in Israele, Singapore e Regno Unito tra gli operatori sanitari e i contatti dei casi importati. La sua efficacia è attualmente in corso di valutazione nella RDC, tra il personale sanitario.

4 vaccinie anche la generazione è in fase di sviluppo. Si tratta di vaccini “a subunità”, che non contengono più virus attenuati, ma solo frammenti. Si sta valutando anche la loro efficacia.

Il vaccino può essere utilizzato non solo in pre-esposizione (somministrazione prima dell'incontro con il virus), ma anche in post-esposizione. Negli Stati Uniti, la raccomandazione è di somministrarlo preferibilmente entro 4 giorni dall'esposizione e fino a 14 giorni.

TC: C'è il rischio di vedere emergere altre varianti del vaiolo delle scimmie? Il genoma del virus attualmente in circolazione in Europa è rigorosamente lo stesso di quello del ceppo dell'Africa occidentale?

CB: Poiché il vaiolo delle scimmie è un virus del DNA, è meno probabile che muti rispetto ai virus a RNA come SARS-CoV-2.

È abbastanza facile stabilire se abbiamo a che fare con il ceppo dell'Africa occidentale o quello del bacino del Congo: tutto ciò che serve è sequenziare brevi sequenze specifiche del suo DNA. D'altra parte, date le grandi dimensioni del genoma di questo virus, è più lungo e noioso ottenere una sequenza completa, necessaria per rilevare con maggiore precisione le differenze di sequenza, e stabilire così catene di trasmissione e collegamenti tra i casi. Ma l'esperienza di SARS-CoV-2 ci ha mostrato che la mobilitazione generale potrebbe accelerare notevolmente le cose...

Albero filogenetico che mostra le relazioni di "parentela" di diversi virus del vaiolo delle scimmie responsabili di focolai.
Albero filogenetico che mostra le relazioni di "parentela" di diversi virus del vaiolo delle scimmie responsabili di focolai.
Nextrain.org 

Le prime sequenze eseguite in un paziente portoghese e un paziente belga evidenziano da un lato la vicinanza genetica di questo virus con quelli isolati in Nigeria e nelle precedenti esportazioni del 2018, E somiglianza dei due genomi, suggerendo la trasmissione comunitaria in Europa. Altro sequenziamento è necessario per rispondere a tutte le domande persistenti, e in particolare per vedere se è in corso un adattamento del genoma e questo verso una maggiore trasmissibilità del virus. Per il momento non ci sono elementi che vadano in questa direzione.

TC: Per capire meglio il vaiolo delle scimmie e le sue dinamiche di circolazione. l'Institut Pasteur e i suoi partner in Francia e il CAR istituito nel 2019 il progetto Afripox. In cosa consiste?

CB: Questo progetto transdisciplinare è stato avviato dopo che Emmanuel Yandoko Nakoune, che dirige il laboratorio per arbovirus, febbri emorragiche, virus emergenti e zoonosi presso l'Institut Pasteur de Bangui in CAR, ha segnalato un aumento del numero di epidemie di vaiolo nelle scimmie nel paese.

Più in generale, negli ultimi decenni c'è stato un aumento del numero e della frequenza delle epidemie di vaiolo delle scimmie in Africa, nonché un'espansione in aree in cui la malattia non era endemica. Il miglioramento della sorveglianza e la diminuzione dell'immunità (la vaccinazione contro il vaiolo è stata interrotta nel 1980) probabilmente contribuiscono a questo aumento, tuttavia sembra anche riflettere l'aumento della circolazione virale, in una regione del mondo che subisce perturbazioni importanti problemi ambientali.

Di fronte al gran numero di incognite intorno all'epidemiologia del vaiolo delle scimmie, l'idea di questo progetto era di fare affidamento sulla sorveglianza nazionale già in atto nella RCA per sviluppare un approccio Una salute del vaiolo delle scimmie concentrandosi sui suoi aspetti epidemiologici, ecologici, zoologici, antropologici e virologici.

In collaborazione con i ricercatori del Museo Nazionale di Storia Naturale, stiamo cercando, ad esempio, di identificare il suo serbatoio animale. Con la squadra di SESSIM a Marsiglia, stiamo esplorando l'ecologia della malattia per capire, ad esempio, cosa spiega la sua distribuzione piuttosto forestale, per identificare l'impatto della deforestazione sulle epidemie, per determinare se esiste una stagionalità, ecc.

Foto di Emmanuel Nakoune e Camille Besombes a Zoméa, Lobaye, CAR, per un'indagine su un'epidemia di vaiolo delle scimmie.
Emmanuel Nakoune e Camille Besombes a Zoméa, Lobaye, CAR, per un'indagine su un'epidemia di vaiolo delle scimmie.
Jean Marc Zokoe, Autore previsto 

Lo sviluppo di test PCR diagnostici utilizzabili sul campo, da parte del team dell'Unità di intervento biologico di emergenza (Cibu) presso l'Institut Pasteur di Parigi, è anche uno degli obiettivi di Afripox (attualmente i campioni sospetti vengono analizzati in Bangui). Ciò ridurrebbe i tempi di conferma e faciliterebbe la rapida attuazione di misure appropriate.

Infine, gli aspetti epidemiologici e antropologici vengono esplorati dai team dell'Institut Pasteur Paris (Unità di epidemiologia delle malattie emergenti e Unità di antropologia ed ecologia delle malattie), in collaborazione con ricercatori locali, al fine di determinare con maggiore precisione quali sono i fattori di rischio per zoonosi o trasmissione da uomo a uomo, e perché il vaiolo delle scimmie è in aumento dal 1980. In effetti, mentre si comprende la dinamica di questa nuova epidemia da uomo a uomo e la sua relativamente senza precedenti, si comprende l'emergere e la circolazione del vaiolo delle scimmie nel suo continente di origine è altrettanto fondamentale.

Quando Afripox è stato istituito 3 anni fa, poche persone immaginavano che questa malattia un giorno avrebbe lasciato il continente africano per diffondersi in tutto il pianeta. L'attuale epidemia sottolinea ancora una volta l'importanza di investire nella ricerca scientifica a lungo termine, per prepararsi a tutte le eventualità...

Camille Besombes, Dottore in Malattie Infettive in tesi di epidemiologia – Unità di Epidemiologia delle malattie emergenti, Istituto Pasteur et Arnaud Fontanet, Dottore, Direttore dell'Unità di Epidemiologia delle Malattie Emergenti presso l'Institut Pasteur di Parigi, Professore di Sanità Pubblica, Conservatoire national des arts et métiers (CNAM)

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto licenza Creative Commons. Leggi ilarticolo originale.

© Info Chrétienne - Breve riproduzione parziale autorizzata seguita da un link "Leggi di più" a questa pagina.

SUPPORTA INFO CRISTIANI

Info Chrétienne essendo un servizio stampa online riconosciuto dal Ministero della Cultura, la tua donazione è fiscalmente deducibile fino al 66%.