Un tuffo nelle “foreste animali” formate dalle gorgonie nel Mediterraneo

Le Gorgonie appartengono al folto gruppo degli Cnidaria che comprende, tra le altre specie, le coralli, anemoni di mare o meduse. Colonizzano il fondo dei mari e degli oceani di tutto il pianeta, dalle zone costiere poco profonde ai canyon sottomarini, dalle aree temperate e tropicali alle aree polari.

Dotati di un asse corneo o calcareo più o meno rigido, possono formare fitti popolamenti che ne strutturano il fondo, formando delle vere e proprie "boschi animali" che offrono rifugio a un gran numero di specie marine.

Uno dei paesaggi sottomarini più belli del Mediterraneo

Nel Mediterraneo, tra la superficie e i 100 metri di profondità, si possono incontrare 5 specie principali di gorgonie. Uno di loro, la gorgonia purpurea (Paramuricea clavata), formano popolazioni notevoli sia per i loro colori che per la dimensione delle colonie, che possono superare il metro di altezza.

È uno dei paesaggi sottomarini più belli del Mediterraneo occidentale, apprezzato sia dai subacquei dilettanti che dai fotografi. Le colonie presenti sono maschili o femminili e provengono tutte da una larva ciliata (la planula). La loro crescita è lenta (da 2 a 3 cm/anno massimo) e la loro età raggiunge diversi decenni.


Grande Gorgone Viola (Paramuricea clavata), specie tipica dei fondali rocciosi circalitoranei e coralligeni del Mediterraneo.

Dorian Guillemain, CC BY-NC-ND

Le “foreste animali” indebolite dalle attività umane...

Gli stand di gorgonie viola, come altri stand di gorgonie, sono fragili e soggetti alle pressioni provocate dalle attività umane nella zona costiera. Nel Mediterraneo, anche queste popolazioni sono regolarmente colpite dalle conseguenze dei cambiamenti climatici.

L'ancoraggio di imbarcazioni da diporto (pescatori, subacquei) e la posa di reti da pesca possono quindi provocare lo sradicamento di queste fragili colonie o causare lesioni (necrosi) al tessuto vivente che ricopre l'asse corneo. Le aree esposte vengono poi colonizzate da un insieme di organismi epibionti che mettono a rischio la sopravvivenza della colonia.

Anche l'ipersedimentazione legata agli sviluppi costieri, i cambiamenti nei corsi d'acqua e altri scarichi di sedimenti nell'ambiente marino costituiscono una minaccia per le popolazioni di gorgonie.


Rete da pesca catturata in un banco di gorgonie viola. Durante il suo recupero, causerà lo sradicamento delle colonie e la necrosi del tessuto vivente che ricopre il loro scheletro corneo.

Benoista di Vogue, CC BY-NC-ND

… e dal cambiamento climatico

Insieme all'aumento delle attività umane nella zona costiera, il cambiamento climatico si è manifestato, negli ultimi decenni, nella comparsa di anomalie termiche nella colonna d'acqua legate a periodi di assenza di vento (maestrale sulle coste della Provenza).

La conseguenza è un sprofondamento degli strati superficiali dell'”acqua calda” (temperatura > 22°C) per lunghi periodi (diverse settimane). Queste acque calde sono poi all'origine di episodi di mortalità più o meno significativi all'interno delle popolazioni di gorgonie solitamente esposte ad acque più fredde (tra 13 e 15°C).


Necrosi di tessuto vivente che ha esposto lo scheletro corneo di una gorgonia che è stato successivamente ricoperto da organismi epibionti. Questa necrosi è stata causata da un'anomalia termica osservata nel 2014 fino a 30 metri di profondità.

Benoista di Vogue, CC BY-NC-ND

Nel 1999 una grande anomalia termica ha così interessato le popolazioni gorgonie del Mediterraneo occidentale, dalla Spagna all'Italia. Oltre alle gorgonie, sono state colpite anche una ventina di altre specie (spugne, molluschi bivalvi, briozoi, ascidie).

Questa anomalia termica è stata caratterizzata dalla presenza per un mese di una colonna di acqua calda (da 23 a 24°C) profonda fino a 40-60 metri. Altri eventi di questo tipo sono stati poi osservati nel 2003, 2006 o 2009, colpendo in varia misura le gorgonie.

Se l'aumento della temperatura è all'origine di questi episodi di mortalità, i meccanismi sono molteplici. Integrano l'intervento di processi fisiologici, modificazioni del microbiota associate alle gorgonie, talvolta con la comparsa di agenti patogeni, ma anche fattori genetici che conferiscono maggiore o minore resistenza a questi stress termici.

Tenendo conto del grandi cambiamenti climatici in atto, nei prossimi decenni si prevede quindi un cambiamento nella distribuzione geografica e batimetrica di queste specie strutturanti e patrimonio.

Alla scoperta di un supporto profondo unico

Sebbene la distribuzione delle popolazioni di gorgonie sia abbastanza nota fino a una cinquantina di metri nel Mediterraneo, lo è molto meno più in profondità.

Un singolare insediamento è stato così scoperto alcuni decenni fa al largo della Costa Azzurra (porto nord di Marsiglia) tra i 50 ei 60 metri di profondità. Questo stand occupa un vasto altopiano roccioso che si estende su quasi 2500 ettari.


Gorgonia cremisi (Paramuricea clavata) gigante (a grandezza umana) scoperto su un fondale roccioso al largo della Costa Azzurra (a nord di Marsiglia) a 60 metri di profondità.

Romain Bricoult, CC BY-NC-ND

È caratterizzata da un'elevata densità di gorgonie, ma soprattutto dalla presenza di colonie giganti (tra 1,50 e 1,80 metri di altezza). L'età presunta di tali colonie è probabilmente di circa un secolo.

Questo gigantismo e questa concentrazione unica di colonie di Paramuricea clavata sono stati oggetto di due studi i cui obiettivi erano di comprendere l'origine di queste particolari caratteristiche (programma REFUCLIM) e di affrontare più precisamente la loro distribuzione (programma GIGOR). I risultati sembrano mostrare che, a parte la loro morfologia, queste gorgonie sono geneticamente uniche e chiaramente distinte da quelle incontrate meno profondamente.

L'ambiente circostante è molto particolare. Le gorgonie non solo sono regolarmente soggette a forti apporti di materia organica legati alla vicinanza del pennacchio del Rodano, ma le correnti di fondo sono generalmente deboli. La combinazione di questi due parametri permette alle gorgonie di raggiungere dimensioni eccezionali.

Un rifugio dal riscaldamento globale?

Questi stand di Paramuricea clavata costituiscono un patrimonio notevole, al momento protetto dal riscaldamento delle acque mediterranee. Sfortunatamente, sono influenzati localmente dalla pesca e più in particolare dalla pesca ricreativa. Infatti, il vasto altopiano roccioso occupato da queste gigantesche gorgonie è luogo di concentrazione in autunno dell'orata, pesce ambito dai pescatori dilettanti.

Vi sono state contate fino a 180 barche in un giorno (il 29 ottobre 2016 a seguito del conteggio effettuato dal parco marino della costa blu) durante il periodo di raccolta delle orate. Le ancore e le lenze da pesca portano allo sradicamento di molte colonie giganti. La gestione della frequentazione di questa zona, incluso in un'area Natura 2000, sembra quindi essenziale se si vuole coniugare il mantenimento di un patrimonio naturale unico con la pratica delle attività umane.

Più in generale, lo studio delle popolazioni di gorgonie profonde costituisce un'importante linea di ricerca negli anni a venire, non solo per avviare adeguate misure di protezione, ma anche per comprendere meglio le loro connessioni con le popolazioni che occupano le profondità più basse.

Una delle sfide è in particolare sapere in quale caso queste basi profonde possono costituiscono popolazioni rifugio di fronte al riscaldamento globale.

Stefano Sartoretto, Ricercatore in ecologia marina (Ecosistemi bentonici mediterranei di substrato duro), ifremer

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto licenza Creative Commons. Leggi ilarticolo originale.

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