Quando un'auto spaziale illumina i cieli della Bretagna

Nella notte di domenica 5 settembre, il cielo si è illuminato per alcuni secondi sulla Bretagna.

Questo lampo molto luminoso è stato osservato anche nel sud dell'Inghilterra. Il sito Vigie-Ciel, un programma scientifico partecipativo che invita ad osservare le stelle cadenti, a cercare meteoriti e crateri da impatto, ha raccolto quasi 500 segnalazioni da osservatori dilettanti e professionisti!

La traiettoria del bolide vista dal sud dell'Inghilterra (Utvard Wittgenstein).

Sono uno dei co-fondatori di Vigie-Ciel, e questo è quello che possiamo dire di questo evento. Un'auto da corsa è stata rilevata dalle nostre telecamere, era estremamente luminosa, la sua traiettoria si trovava nell'estremo ovest della penisola bretone. Si parla di bolide o meteora (sinonimo di stella cadente). Una meteora è la linea di luce osservata quando una polvere interplanetaria o un piccolo meteoroide entra nell'atmosfera terrestre ad altissima velocità (tra 12 e 72 km/s). Un meteoroide è una piccola particella da pochi millimetri a poche decine di centimetri di diametro che si muove nello spazio. È lei che dà alla luce la meteora se ha la possibilità di entrare nell'atmosfera terrestre. Se il meteoroide è abbastanza massiccio, una parte dell'oggetto può resistere a questa entrata nell'atmosfera e dare origine a un meteorite (il sassolino che si trova sulla Terra).

Traiettoria calcolata con i dati delle telecamere FRIPON.
Ladro / Vigie-Ciel, Fornito dall'autore

La nostra rete di un centinaio di telecamere copre la Francia, ogni 60 o 70 km, ma ovviamente non ce ne sono al largo. Si attivano automaticamente quando c'è movimento di un oggetto nel cielo. Se lo stesso evento viene ripreso da telecamere diverse, è quindi possibile ricostruire una traiettoria tridimensionale e stimare la velocità dell'oggetto. Domenica sera siamo riusciti a riprendere l'auto grazie a tre telecamere. Non è un'osservazione ottimale. Infatti, quando un oggetto si trova più all'interno del territorio, può essere ripreso da più di dieci telecamere, il che migliora notevolmente le stime di dimensioni, velocità e traiettoria. Inoltre nella zona il cielo era coperto.

Tuttavia, grazie alle nostre immagini, riusciamo a determinare la velocità, e da un modello, stimando la frenata dell'oggetto, dovuta all'attrito dell'oggetto con i gas dell'atmosfera, siamo in grado di determinare la dimensione iniziale e finale. Per un oggetto molto grande e veloce, la sua velocità diminuirà molto rapidamente e può frammentarsi. Se al contrario l'oggetto è lento, la velocità diminuirà meno rapidamente.

Secondo i nostri primi calcoli, i parametri principali dell'evento sono un passaggio allo zenit di Brest e una brillante conclusione della traiettoria nel Canale della Manica a quota 39 km. La velocità iniziale di 21,5 km/s (~ 77 km/h) e un'inclinazione di 500° dall'orizzontale non hanno permesso la sopravvivenza di un meteorite, oggetto di una ventina di centimetri, e di circa 34 kg, completamente disintegrato nell'atmosfera . Possiamo quindi parlare di meteoroide ma non di meteorite.

Un fenomeno estremamente luminoso e rumoroso

Quando un frammento di un asteroide, un pianeta e talvolta una cometa entra in contatto con la Terra, penetra nell'atmosfera a una velocità "cosmica", che va da poche decine a qualche centinaio di migliaia di chilometri orari. .

L'atmosfera avendo una densità molto superiore a quella del mezzo interplanetario, il bolide viene brutalmente rallentato da questo incontro. Tenderà a frammentarsi, mentre l'aria, compressa violentemente, viene portata a temperature gigantesche, tra i 10 ei 000 gradi. L'aria così riscaldata si ionizza, vale a dire che gli elettroni vengono strappati agli atomi, e diventa così un plasma che emette luce.

Quindi, non è l'oggetto stesso, né i suoi frammenti, che vediamo brillare, ma l'aria ionizzata che li circonda. Ad un'altitudine variabile, che dipende dalle dimensioni dell'oggetto, dalla sua velocità e dal suo angolo di incidenza, il fenomeno luminoso si arresta, perché il bolide è rallentato e la pressione non è più sufficiente affinché l'aria si trasformi in plasma. I resti dell'oggetto alla fine cadranno in caduta libera se sottoposti ai venti che circolano nell'atmosfera - questo è chiamato "volo oscuro". Questi processi sono gli stessi indipendentemente dalle dimensioni dell'oggetto incidente, ma la polvere fine non raggiungerà il suolo. Sarà volatilizzato molto prima e genererà solo una piccola scia, ovvero una stella cadente.

È vero che un evento così luminoso è impressionante, ma non è molto raro. Tali oggetti ingombranti che penetrano nell'atmosfera sopra la Francia continentale, ne abbiamo alcuni all'anno. Queste cadute sono completamente casuali e possono accadere ovunque.

Diverse testimonianze hanno riportato un "bang" oltre alla traccia di luce. Questo tonfo viene spesso udito dagli osservatori quando un meteoroide di diverse decine di centimetri di diametro entra nell'atmosfera. Questo "bang" è legato alla frammentazione dell'oggetto che crea un'onda d'urto che si propaga alla velocità del suono. Questa onda oltre ad essere udibile può anche essere registrata dai sismometri quando tocca la superficie.

Sylvain Bouley, Professore di geologia planetaria, Université Paris-Saclay

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto licenza Creative Commons. Leggi ilarticolo originale.

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