Quali sono i pericoli per la salute e l'ambiente dell'attività militare a Chernobyl

Il 26 aprile 1986, per errore umano, il il reattore numero quattro della centrale nucleare di Chernobyl si è sciolto tra lo stupore di tutti, rilasciando grandi quantità di particelle radioattive e gas nel cielo e nell'ambiente. In tutto 400 volte più radioattività rispetto alla bomba atomica sganciata su Hiroshima.

Da allora, il sito, situato nell'Ucraina settentrionale, è stato circondato da una zona di esclusione di 2 chilometri quadrati senza accesso. Messa in atto per contenere i contaminanti radioattivi, protegge anche l'area dai disturbi umani.

Con l'eccezione di una manciata di settori industriali, la maggior parte dell'area è completamente isolata da tutte le attività umane e sembra quasi... normale. Nei luoghi in cui i livelli di radiazioni sono sufficientemente diminuiti nel tempo, piante e animali sono tornati in numero significativo.

Una volpe in piedi nell'erba
Il calo della radioattività in alcuni settori ha permesso il ritorno alla vita. Qui, una volpe vicino alla centrale elettrica.
TA Mousseau, 2019, CC BY-ND

Tanto che alcuni scienziati hanno ipotizzato che la zona di esclusione sia diventata una sorta di Eden per la fauna selvatica... Altri sono più scettici su questa interpretazione. Le apparenze possono essere ingannevoli. Nei settori ad alta radioattività, la dimensione e la diversità delle popolazioni diuccelli, di mammiferi einsetti risultano quindi sensibilmente inferiori rispetto a quelli considerati “più puliti”.

Ho passato più di 20 anni lavorare in Ucraina, così come in Bielorussia e Fukushima, in Giappone, principalmente sugli effetti delle radiazioni...

Inoltre, negli ultimi giorni, mi è stato chiesto in diverse occasioni quale interesse avessero le forze russe nell'entrare attraverso l'Ucraina settentrionale attraverso questa terra desolata atomica e quali le conseguenze ambientali dell'attività militare in questa zona.

Il 24 febbraio, le forze russe hanno preso il controllo della centrale di Chernobyl.

Perché passare per Chernobyl?

In retrospettiva, i vantaggi strategici di basare le operazioni militari nella zona di esclusione di Chernobyl sembrano ovvi. È una vasta regione disabitata collegata da un'autostrada direttamente alla capitale ucraina, con pochi ostacoli o sviluppi umani lungo il percorso.

L'area di Chernobyl confina anche con la Bielorussia ed è quindi al sicuro dagli attacchi delle forze ucraine dal nord. La zona industriale del sito del reattore è, infatti, un ampio parcheggio dove parcheggiare le migliaia di veicoli di un esercito invasore.

Il sito ospita anche il principale rete di commutazione della rete elettrica della regione. Da qui è possibile spegnere le luci di Kiev, anche se l'impianto stesso non produce elettricità dal 2000, quando il l'ultimo dei suoi quattro reattori è stato spento.

Questo controllo dell'alimentazione è probabilmente di importanza strategica, anche se il fabbisogno energetico di Kiev potrebbe probabilmente essere soddisfatto da altri nodi della rete elettrica nazionale ucraina.

Inoltre, è probabile che l'impianto fornisca protezione dagli attacchi aerei poiché è improbabile che le forze ucraine (o altre) rischierebbero di combattere in un sito contenente più di 2,4 milioni di chilogrammi di combustibile nucleare esaurito radioattivo...

Stiamo parlando di materiali altamente radioattivi prodotto da un reattore nucleare durante il normale funzionamento. Un impatto diretto sulle piscine in cui sono conservate o sugli impianti di stoccaggio dei fusti asciutti dell'impianto potrebbe rilasciare nell'ambiente molto più materiale radioattivo rispetto alla fusione e alle esplosioni iniziali del 1986. ambientale globale.

(L'8 marzo l'AIEA lo ha indicato “era stata interrotta la trasmissione a distanza dei dati dai sistemi di controllo di salvaguardia installati presso la centrale nucleare di Chernobyl”. Dal 9 marzo l'elettricità è stata tagliata ma senza che ciò costituisca per il momento alcun problema di sicurezza secondo l'AIEA, nota dell'editore)

Panoramica di un sito semiabbandonato, con sullo sfondo dell'erba e le strutture della centrale, ancora collegato ai tralicci dell'energia elettrica
Vista da lontano della centrale elettrica e del sarcofago che copre il reattore sventrato.
TA Mousseau, CC BY-ND

Rischio ambientale

Nonostante i lavori di bonifica, la zona di esclusione di Chernobyl rimane una delle aree più radioattive del pianeta. Su migliaia di ettari che circondano il sito del reattore, i tassi di dose di radiazione ambientale superano di diverse migliaia di volte il livelli di fondo normali. In alcune parti del "Foresta Rossa" situato intorno all'impianto, è possibile ricevere a dose di radiazioni pericolose in pochi giorni di esposizione.

Le stazioni di monitoraggio delle radiazioni allestite in tutta l'area hanno registrato il primo impatto ambientale evidente dell'invasione. I sensori posizionati dall'EcoCentre ucraino a Chernobyl in caso di incidente o incendio boschivo hanno rivelato un drammatico aumento dei livelli di radiazioni lungo le strade principali e vicino ai reattori dopo le 21:XNUMX il 24 febbraio 2022.

Fu allora che arrivarono gli invasori russi, dalla vicina Bielorussia.

Poiché l'aumento dei livelli di radiazioni era più evidente in prossimità degli edifici del reattore, si temeva che le strutture di contenimento fossero state danneggiate, sebbene le autorità russe abbiano negato questa possibilità.

Poi, improvvisamente, la rete di sensori ha smesso di segnalare all'inizio del 25 febbraio e non ha ripreso fino al 1er Marzo. Ciò rende poco chiara l'intera portata dell'interruzione causata dai movimenti delle truppe.

Se è stata la polvere sollevata dai veicoli e non i danni alle strutture di contenimento a causare l'aumento delle radiazioni, e supponendo che tale aumento sia durato solo poche ore, è improbabile che possa destare preoccupazione a lungo termine. In effetti, la polvere disturbata dovrebbe depositarsi di nuovo una volta che le truppe se ne saranno andate. Ciò non significa che sia irrilevante.

In effetti, i soldati russi, così come i lavoratori della fabbrica ucraina che erano preso in ostaggio, senza dubbio inalò alcune delle particelle sollevate. I ricercatori sanno che la terra della zona di esclusione di Chernobyl può contenere radionuclidi, soprattutto da cesio 137, stronzio 90, diversi isotopi del plutonio, uranio e americio 241.

Anche a livelli molto bassi, lo sono tutti tossico, cancerogeno o entrambi se inalato.

Possibili impatti sulla salute

Forse la più grande minaccia per la regione deriva dal potenziale rilascio nell'atmosfera di radionuclidi che sono rimasti intrappolati per trent'anni nel suolo e nelle piante in caso di incendio boschivo.

Veduta aerea di un incendio boschivo vicino alla centrale elettrica
Gli incendi boschivi nella zona di esclusione liberano le particelle radioattive intrappolate per 30 anni nella vegetazione (qui nel 2020).
Volodymyr Shuvayev/AFP

Tali incendi sono recentemente aumentati in frequenza, dimensione e intensità, probabilmente a causa del cambiamento climatico. E sappiamo che hanno rilasciato materiali radioattivi nell'aria e ampiamente disperso.

Ricaduta radioattiva degli incendi boschivi potrebbe quindi rappresentare la maggiore minaccia per il sito di Chernobyl per le popolazioni umane sottovento della regione, nonché per il fauna e flora della zona di esclusione.

Attualmente la zona è sede di tanti alberi morti e detriti che potrebbero essere usati come carburante. Anche in assenza di combattimento, la semplice presenza militare – con queste migliaia di soldati che transitano, mangiano, fumano e fanno falò per riscaldarsi – aumenta il rischio di incendio.

C'è difficile prevedere gli effetti della ricaduta radioattiva sulle persone, ma conseguenze su flora e fauna sono ben documentati.

Uccello tenuto in mano e con un tumore visibile sulla testa, attraverso le piume
La radioattività può causare il cancro, come qui per questo uccello che ha sviluppato un tumore al cranio.
TA Mousseau, 2009, CC BY-ND

L'esposizione cronica a dosi anche relativamente basse è stata associata a numerosi effetti sulla fauna selvatica: mutazioni genetiche, di tumori, di cataratta oculare, un sterilità e un menomazioni neurologiche. Dimensione della popolazione et Biodiversità sono colpiti anche in aree fortemente contaminate e stanno registrando un calo significativo.

Quando si parla di radiazioni ionizzanti, irraggiamento, non esiste un livello "sicuro".. E il i rischi per la vita sono direttamente proporzionali al livello di esposizione.

Se il conflitto in corso dovesse intensificarsi e danneggiare gli impianti di contenimento delle radiazioni a Chernobyl, o uno qualsiasi dei 15 reattori nucleari situato in altri quattro siti in Ucraina, l'entità del danno ambientale sarebbe catastrofica.

Timothy A. Mousseau, Professore di Scienze Biologiche, University of South Carolina

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto licenza Creative Commons. Leggi ilarticolo originale.

Credito immagine: Shutterstock/DimaSid

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