A più di 50 anni dalla sua comparsa, il virus Marburg rimane una parte del mistero

Quest'estate, un residente del villaggio di Temessadou M'Boket, in Guinea, si è ammalato. Soffrendo di febbre, mal di testa e sanguinamento, è morto il 5 agosto. Dalle analisi è emerso che era stato vittima del virus Marburg, virus della famiglia dei Filovirus, a cui appartiene anche il virus Ebola.

Era la prima volta che questo virus veniva rilevato in questo paese dell'Africa occidentale: finora i rari casi diagnosticati erano stati più a est del continente (nella Repubblica Democratica del Congo, in Uganda e in Kenya in particolare) o in il Sud (Sud Africa).

Sebbene il follow-up di oltre 155 persone di contatto non abbia rivelato nessun altro caso sospetto, la vigilanza rimane essenziale. Dov'è la situazione e perché la sorveglianza del virus in questa famiglia è così importante?

Un virus responsabile di gravi febbri emorragiche

La storia medica del virus di Marburg inizia sorprendentemente in Europa, come suggerisce il nome: questo virus è stato scoperto per la prima volta nel 1967, contemporaneamente in Germania, nella città di Marburg e a Francoforte, e in Jugoslavia (oggi Serbia), a Belgrado . Gli operatori di laboratorio si sono ammalati dopo essere entrati in contatto con scimmie verdi dell'Uganda o con i loro tessuti (soprattutto durante la preparazione di colture cellulari). Trentuno persone sono state infettate e hanno sviluppato febbri emorragiche. I pazienti erano inizialmente personale di laboratorio, poi l'infezione si è diffusa ai membri del personale medico che aveva curato i primi pazienti, nonché alle loro famiglie. All'epoca furono denunciate sette vittime.

Dopo questo primo focolaio, Marburg non riapparve fino al 1975, quando un viaggiatore, forse esposto in Zimbabwe, si ammalò a Johannesburg, in Sudafrica. Il virus è stato trasmesso lì al suo compagno di viaggio e a un'infermiera. Da allora, sono stati rilevati alcuni casi sporadici di infezione da questo virus. Fu anche responsabile di due grandi epidemie nella Repubblica Democratica del Congo nel 1999, dove ha infettato 154 persone e fatto 128 vittime, così come in Angola nel 2005, dove ha ucciso 227 persone su 252 contagi registrati.

Ora sappiamo che il virus Marburg è un virus a RNA che appartiene a una famiglia di virus chiamati Filovirus (Filoviridae). Finora sono stati identificati tre generi di questa famiglia di virus: Cuevavirus, Marbourgvirus ed Ebolavirus (di cui sono note sei specie, quattro delle quali causano malattie nell'uomo). I filovirus possono causare una grave febbre emorragica nei primati, compreso l'uomo (così come nei suini nel caso del ceppo Ebola Reston).

Febbre emorragica rara, ma grave

La malattia da virus di Marburg provoca una febbre emorragica che colpisce sia gli esseri umani che i primati non umani (le scimmie verdi che hanno causato l'epidemia europea potrebbero essere state nella fase di incubazione quando sono state importate).

Dopo un periodo di incubazione da 2 a 21 giorni, l'insorgenza dei sintomi è improvvisa e caratterizzata da febbre, brividi, cefalea e mialgia. Intorno al quinto giorno dopo l'insorgenza dei sintomi, può comparire un'eruzione cutanea di brufoli, più marcata sul tronco (torace, schiena, stomaco). Il paziente può avvertire dolore toracico, mal di gola, dolore addominale e nausea, vomito o diarrea. I sintomi peggiorano nel tempo. Il deterioramento delle condizioni del paziente di solito comporta ittero, infiammazione del pancreas, grave perdita di peso, delirio, shock, insufficienza epatica, emorragia massiva e disfunzione di diversi organi.

La sua letalità è variata a seconda delle epidemie: secondo l'OMS è tra 24% e 88%. Dipende molto dalla qualità dell'assistenza al paziente e dall'infrastruttura disponibile, nonché dall'inoculo virale (la quantità di particelle virali) al momento della trasmissione. Una delle difficoltà è che la diagnosi clinica della malattia da virus di Marburg può essere complicata: molti segni e sintomi sono simili a quelli di altre malattie infettive come la malaria o la febbre tifoide, e altre.Febbri emorragiche virali che possono essere endemiche nella zona ( come la febbre di Lassa o l'Ebola).

Non esiste un trattamento specifico per la malattia da virus di Marburg, né preventivo né curativo. L'unica soluzione è fornire ai pazienti un trattamento ospedaliero di supporto, che includa il bilanciamento dei loro liquidi ed elettroliti, il mantenimento dell'ossigenazione e della pressione sanguigna, la sostituzione del sangue perso e dei fattori di coagulazione, nonché il trattamento di qualsiasi complicazione infettiva. I trattamenti sperimentali sono stati convalidati in modelli di primati non umani, ma non sono mai stati ancora provati negli esseri umani.

Virus che sono relativamente difficili da diffondere

Fortunatamente, data la loro letalità, i virus della febbre emorragica appartenenti alla famiglia dei Filovirus hanno un tasso di riproduzione di base relativamente basso. È compreso tra 1 e 2. In altre parole, in una popolazione non immune, senza misure di protezione, una persona malata infetta in media solo una o due altre persone. Si ricorda che il numero di riproduzione del virus influenzale è compreso tra 2 e 3 e quello della variante Delta del coronavirus SARS-CoV-2. potrebbe raggiungere i 6).

Ciò si spiega con la modalità di trasmissione di questi virus: per essere infettato, una persona deve aver avuto uno stretto contatto con un paziente (o con i suoi fluidi corporei, in particolare il sangue). Nelle epidemie di Filovirus, le persone che hanno nutrito, lavato, curato o lavorato a stretto contatto con i pazienti infetti erano quindi particolarmente a rischio di contrarre l'infezione. Un altro fattore importante nella diffusione di queste malattie è stata probabilmente la trasmissione negli ospedali, attraverso il contatto con fluidi corporei infetti, attraverso il riutilizzo di siringhe, aghi o altre apparecchiature mediche non sterilizzate contaminate da questi fluidi. Al contrario, quando il contatto stretto tra persone non infette e infette è ridotto al minimo, il numero di nuove infezioni da Filovirus è inferiore.

Tuttavia, il verificarsi di un focolaio di queste malattie in un paese rimane fonte di preoccupazione. Se rilevati in anticipo, il tracciamento dei contatti e l'isolamento dei pazienti e dei contatti possono effettivamente interrompere le catene di trasmissione. Ma qualsiasi ritardo costituisce un grave rischio per la salute pubblica. Tuttavia, le infrastrutture diagnostiche e assistenziali non sono disponibili in tutte le regioni del continente. Le conseguenze non sono quindi le stesse a seconda di dove si verificano i primi contagi.

Nelle regioni in cui mancano i dispositivi di rilevamento, i pazienti sintomatici o non sintomatici possono diffondere la malattia senza essere rilevati, in particolare nei centri urbani. Ne è un esempio la grande epidemia di Ebola che si è verificata in Africa occidentale nel 2014-2016: è iniziata in un piccolo villaggio della Guinea, situato nella stessa prefettura del primo caso di Marburg nel 2021, prima di diffondersi in diversi paesi, in particolare nelle grandi città.

Si tratta probabilmente di un caso isolato, ma la fonte della contaminazione rimane non identificata. L'ipotesi principale è che la contaminazione possa essere dovuta alla fauna. Molti gruppi di investigazione e ricerca, incluso quello del Centro di ricerca e formazione sulle malattie infettive della Guinea, così come l'Istituto nazionale di sanità pubblica, lavorano lì.

Un'altra potenziale fonte di rischio epidemico è stata recentemente addotta per spiegare l'epidemia di Ebola avvenuta nel 2021, non lontano dall'epicentro di quella del 2016: il virus all'origine di questa seconda epidemia sarebbe sopravvissuto, latente, nel corpo di un sopravvissuto alla malattia, allora sarebbe stato trasmesso a una persona che ha sviluppato i sintomi.

I dati sul virus Marburg sono limitati. Tuttavia, poiché questo virus appartiene alla stessa famiglia del virus che causa la malattia da virus Ebola, si può presumere che la persistenza del virus nei fluidi corporei possa essere simile.

Un virus ben nascosto

Questa è un'altra delle difficoltà nella lotta ai Filovirus: se la loro origine zoonotica è quasi certa, i serbatoi naturali del virus Marbourg, come quello del virus Ebola, non sono ancora stati completamente identificati. Per “serbatoio naturale” si intende l'animale (o gli animali) in cui il virus sopravvive, ma senza farlo ammalare.

Tuttavia, gli indizi convergono sui pipistrelli: il virus Marbourg è stato infatti più volte isolato in pipistrelli del genere Rousetto, Uganda. L'ospite del serbatoio sarebbe in particolare il pipistrello della frutta africano, Rousettus aegyptiacus, perché quando viene infettata dal virus Marburg, non mostra segni evidenti di malattia. È lei che infetterebbe i primati, compresi gli umani. Il virus Marburg potrebbe essere in grado di infettare altre specie, ma sono ancora necessarie ricerche per determinarlo.

In un'epidemia o in un caso isolato nell'uomo, non si sa esattamente come il virus venga trasmesso dal serbatoio naturale all'uomo. Tuttavia, per due casi verificatisi tra i turisti che visitavano l'Uganda nel 2008, la via più probabile di infezione sembrava essere stata il contatto non protetto con feci di pipistrello o aerosol.

Una cosa è certa: la comparsa di malattie di origine zoonotica non dovrebbe più sorprenderci.

Malattie emergenti che stanno diventando endemiche

Lo sviluppo economico e la globalizzazione portano l'uomo ad “attaccare” sempre più foreste, crogiolo di un gran numero di germi. La conseguenza è che alcune di queste malattie emergenti sono diventate endemiche in molti paesi. È ad esempio il caso della febbre di Lassa, endemica nella zona di confine tra Guinea, Liberia e Sierra Leone e anche in Nigeria.

Le ultime conoscenze scientifiche sulla malattia da virus Ebola mostrano che casi sporadici possono comparire in qualsiasi momento. Uno studio su campioni prelevati tra il 1997 e il 2012 in Africa occidentale e centrale ha mostrato una sieroprevalenza di circa il 6% della febbre di Marburg, suggerendo così circolazione di filovirus al di fuori delle aree che hanno già segnalato casi. È quindi essenziale che i sistemi sanitari dispongano di strumenti diagnostici e siano adeguati alla gestione precoce dei pazienti infetti, per evitare un'ampia diffusione della malattia.

Dobbiamo anche accelerare la ricerca su cure e vaccini e sviluppare l'approccio One Health, che tenga conto degli stretti legami tra la salute umana e animale e lo stato ecologico generale. Questa è una delle missioni delANRS Malattie infettive emergenti, creata a gennaio: questa agenzia indipendente di Inserm sostiene in particolare numerosi progetti sulle febbri emorragiche virali.

La pandemia di Covid-19 ce lo ha ricordato duramente: se vogliamo evitare che nuovi focolai di patogeni emergenti si trasformino in epidemie su larga scala, è fondamentale rimanere vigili, ed essere pronti a ogni evenienza. .

Eric D'Ortenzio, Dottore, Epidemiologo, Capo del Dipartimento Strategia e Partnership, ANRS I Malattie infettive emergenti, inserm et Abdoulaye Toure, Professore Associato in Sanità Pubblica, Gamal Abdel Nasser Università di Conakry (UGANC)

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto licenza Creative Commons. Leggi ilarticolo originale.

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