Fino a quando potremo superare i limiti planetari?

Negli ultimi mesi, diversi articoli scientifici hanno richiamato l'attenzione sul fatto che sono stati oltrepassati nuovi confini planetari (qui, O ). Molti media hanno fatto eco a queste informazioni preoccupanti.

Ma cosa significano questi famosi limiti planetari? Come interpretare questi superamenti? E infine, dobbiamo davvero preoccuparcene?

Il sistema terrestre funziona da 11 anni sotto il regime dell'Olocene

Per rispondere a queste domande, ricorda che il ricercatori che studiano i confini planetari provengono da un campo disciplinare chiamato scienze del sistema terrestre.

Questi percepiscono il pianeta come un'entità che coinvolge complesse interazioni tra l'atmosfera, la litosfera, l'idrosfera e la biosfera (gli esseri viventi). E come ogni sistema, la Terra è dotata di capacità adattative che consentono di mantenere uno stato di equilibrio dinamico tra questi elementi – si parla di “regime” per designare questo stato di relativa stabilità.

Ma a volte questo equilibrio si rompe, al punto che il sistema Terra inizia a funzionare in modo molto diverso.

Ad esempio, l'era quaternaria (iniziata circa 2,6 milioni di anni fa) è caratterizzata da regolari cambiamenti del regime climatico. Per colpa di variazioni della posizione della Terra rispetto al Sole, il clima del nostro pianeta cambia regolarmente da un regime glaciale (che può durare fino a 100 anni) ad un regime interglaciale (generalmente più breve).

Abbiamo quindi vissuto per più di 10 anni in un regime del sistema terrestre che i geologi chiamano Olocene.

Il regime dell'Olocene si rivelò particolarmente favorevole allo sviluppo della specie umana. La buona notizia è che questo regime dovrebbe durare per altri 10 anni. La cattiva notizia è che stiamo minacciando l'equilibrio di questo regime. In altre parole, siamo sul punto di attraversare un punto di svolta.

Superare un confine planetario significa attraversare un punto critico che ci porta fuori dall'Olocene

La letteratura scientifica su confini planetari si basa in gran parte su questo concetto di punto di non ritorno. Di cosa si tratta ?

In un regime come quello dell'Olocene, l'ecosistema terrestre è dotato di capacità regolatorie che gli consentono di resistere ai disturbi, quelli che vengono chiamati "feedback negativi". Ad esempio, se le emissioni di CO2 aumenteranno in modo anomalo, gli oceani sequestreranno parte di questa CO2 e quindi limitare le perturbazioni climatiche.

Purtroppo capita che questi ammortizzatori finiscano per cedere, come un elastico su cui si avrebbe tirato troppo. È quindi il "feedback positivo" che verrà messo in atto.

Ad esempio, quando si riscalda, il permafrost rilascerà grandi quantità di metano nell'atmosfera, il che aumenterà l'effetto serra e quindi il riscaldamento globale.

Quando si riscalda, il permafrost (o permafrost) diventa instabile e si rompe.
Dente/Wikimedia, CC BY-SA

Una volta innescati, questi fenomeni amplificheranno e accelereranno lo sconvolgimento, al punto da rendere impossibile qualsiasi ritorno alla normalità. Il cambio di regime diventa allora inevitabile: il clima troverà un nuovo punto di equilibrio, caratterizzato da un effetto serra e da una temperatura molto maggiore di quella dell'Olocene.

Alcuni scienziati si riferiscono al scenario di un regime climatico "serra"., che avrebbe effetti catastrofici su tutte le variabili del sistema Terra.

Ma attenzione: oltrepassare un confine planetario non è lo stesso che oltrepassare un limite!

Tuttavia, gli scienziati devono affrontare un grosso problema: è estremamente difficile determinare con precisione il momento in cui si verifica un punto critico.

Consapevoli dei pericoli del superamento di tale limite, gli scienziati invitano i responsabili delle decisioni a evitare di superare il limite inferiore di incertezza. È questo limite inferiore che si propone di chiamare "confine planetario" (confine planetario).

Per comprendere meglio la differenza tra limite e confine, immaginiamo il caso di un lago ghiacciato il cui spessore del ghiaccio si assottiglia gradualmente man mano che ci si allontana dalla sua riva. Anche conoscendo lo spessore del ghiaccio in diversi punti, è molto difficile determinare fino a che punto il ghiaccio si romperà sotto il peso di una persona. Al massimo, possiamo dire che oltre i cinque metri, ad esempio, il rischio compare. È questo valore che equivale a un "confine".

In termini di clima, i modelli mostrano che al di sotto di una concentrazione di 350 ppm di CO2 nell'atmosfera, il regime dell'Olocene non è minacciato. Al di sopra delle 500 ppm, invece, il cambiamento climatico è quasi certo. Il confine planetario è da qualche parte tra questi due poli.

Tuttavia, oggi abbiamo attraversato il 420 ppm bar : abbiamo quindi varcato la frontiera climatica planetaria.

Ma abbiamo superato il punto di svolta? Rimane un mistero. L'unica cosa che sappiamo per certo è che stiamo giocando con il fuoco. Un po' come una persona che ha deciso di andare avanti su un lago ghiacciato oltre la zona di sicurezza di cui sopra...

Al di là del clima, sono già stati oltrepassati diversi confini planetari

Questa osservazione è tanto più preoccupante in quanto il clima non è l'unico elemento del sistema Terra a subire gravi danni.

La biodiversità è pericolosamente minacciata, anche se determina la resilienza della biosfera. I cicli biogeochimici dell'azoto e del fosforo sono stati profondamente disturbati dall'agricoltura intensiva, al punto da provocarne vaste zone morte all'interno degli oceani. La deforestazione ha generato squilibri nei cicli idrici e climatici che oggi assumono una dimensione globale.

Più recentemente lo è l'impatto degli inquinanti chimici che è stato individuato, o anche il preoccupante calo del contenuto d'acqua nel suolo.

Delle nove variabili planetarie monitorate oggi, cinque sono oggetto di un valico di frontiera documentato – e anche sei, se teniamo conto del ultimo studio pubblicato.

Strato di ozono (ok), particelle e aerosol (non misurati), acidificazione degli oceani (ok), flusso di azoto e fosforo (superato), uso di acqua dolce (ok), uso del suolo (superato), biodiversità (superato), clima (obsoleto), nuove entità (obsolete)
Su 9 variabili del sistema terrestre monitorate, almeno 5 sono ora soggette a un attraversamento del confine planetario.
Stockholm Resilience Centro, CC BY

Ciò non significa che il peggio sia certo. Ma il moltiplicarsi di questi allarmi deve chiaramente sfidarci: siamo sul punto di provocare un'uscita dall'Olocene, le cui conseguenze sarebbero catastrofiche.

La transizione non deve essere solo climatica, ma ecosistemica

Quali lezioni se ne possono trarre per le società umane?

In primo luogo, bisogna capire che il clima è fondamentale per il mantenimento degli equilibri planetari e che è urgente fermare le emissioni antropiche di gas serra.

Quindi, dobbiamo integrare la dimensione plurale del problema. Perché nonostante la sua importanza, la risoluzione del cambiamento climatico non deve avvenire a scapito di altre variabili planetarie. Ad esempio, l'aumento dell'uso della biomassa o l'annebbiamento dell'atmosfera per limitare la radiazione solare potrebbe avere effetti catastrofici su altre variabili fondamentali del sistema Terra.

Infine, è senza dubbio necessario favorire soluzioni che attacchino la radice del problema, smettendo di immaginare che potremo andare oltre i limiti planetari grazie alla sola tecnologia.

Il rispetto di questi limiti presuppone altrettante innovazioni economiche, sociali, culturali, politiche o addirittura geopolitiche. In altre parole, si tratta indubbiamente di andare oltre un altro limite: quello della nostra immaginazione.

Aurelien Boutaud, Dottore in scienze ambientali e ingegneria, Mines Saint-Etienne - Institut Mines-Télécom et Natacha Gondran, Docente-ricercatore in valutazione ambientale, Mines Saint-Etienne - Institut Mines-Télécom

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto licenza Creative Commons. Leggi ilarticolo originale.

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