Coronavirus SARS-CoV-2: cosa sappiamo, cosa non sappiamo ancora

Origine del SARS-CoV-2, sopravvivenza nell'ambiente, molecole virali bersaglio di trattamenti in corso di sviluppo, confronto con altri coronavirus patogeni, ecc.

Aquando la seconda ondata sembra essere qui, cosa hanno imparato i ricercatori negli ultimi mesi?

Da dove viene il coronavirus SARS-CoV-2?

Dalla scorsa primavera, diversi team di ricerca hanno cercato di identificare l'origine del SARS-CoV-2. Tutti gli scienziati concordano sul fatto che il Covid-19 sia una malattia zoonotica, in altre parole che sia causata da un microbo che è passato dagli animali all'uomo. In questo caso, il microbo incriminato è un virus, e più precisamente un coronavirus che si dice derivi da un coronavirus di pipistrello.

Resta da determinare con precisione come siamo passati da un virus di pipistrello a un virus in grado di infettare gli esseri umani. Sembra che un altro animale avrebbe potuto svolgere il ruolo di intermediario tra il pipistrello e la nostra specie. Il confronto del materiale genetico di SARS-CoV-2 rivela infatti che potrebbe essere correlato a un coronavirus che infetta il pangolino.

Compilando tutti gli studi, emergono tre possibili scenari :

  • Il coronavirus del pipistrello iniziale sarebbe passato al pangolino dove avrebbe potuto acquisire la capacità di infettare l'uomo e poi dal pangolino alla nostra specie umana;
  • Il passaggio al pangolino e all'essere umano dal pipistrello sarebbe stato concomitante, e potrebbero essersi verificate anche infezioni tra pangolino e uomo;
  • Il passaggio avrebbe potuto essere diretto tra il pipistrello e l'umano.

Resta da determinare con precisione dove, quando e come questo virus sia passato dal suo ospite animale all'uomo. Il mercato di Wuhan, dove sono stati rilevati i primi casi, avrebbe potuto svolgere un ruolo di amplificazione mentre il coronavirus era già in circolazione. La presenza nello stesso luogo di animali selvatici e domestici vivi, in condizioni di promiscuità difficilmente immaginabili in Europa, ha certamente svolto un ruolo ancora da precisare. Le cose sono tutt'altro che chiare al momento.

È possibile un'altra emergenza?

Dall'emergere, nei primi anni 2000, del SARS-CoV-1 responsabile dell'epidemia di SARS (sindrome respiratoria acuta grave, sindrome respiratoria acuta grave o SARS in francese) dal 2002 al 2003, ogni anno vengono descritti nuovi coronavirus di pipistrello. Qualunque sia la loro origine geografica e la loro specie, questi animali sono colonizzati dai coronavirus (si parla di colonizzazione, e non di infezione, perché detti coronavirus non fanno ammalare i pipistrelli).

Una squadra ha recentemente prelevato campioni da pipistrelli in Asia. Le loro analisi hanno rivelato il presenza di coronavirus sconosciuti. Rivelano inoltre che il genoma di questi coronavirus ha una grande “malleabilità”: tende a riorganizzarsi man mano che il virus si moltiplica (si parla di “plasticità” del genoma). Questi eventi potrebbero essere all'origine di nuove emergenze nell'uomo.

Il modo migliore per proteggersi da questo è smettere di cacciare e commerciare animali selvatici, vietare i mercati in cui vivono insieme agli animali domestici, ecc.

In che modo SARS-CoV-2 differisce dagli altri coronavirus patogeni?

Fino ad ora, solo due coronavirus altamente patogeni, SARS-CoV-1 e MERS-CoV (Sindrome respiratoria mediorientale coronavirus, Sindrome respiratoria mediorientale coronavirus).

Epidemia, SARS-CoV-1 è stata responsabile di una piccola epidemia: tra novembre 2002 e luglio 2003 ha infettato circa 8 persone e causato quasi 000 morti. È quindi caratterizzato da un alto tasso di mortalità (numero di morti rispetto al numero di persone infette), poiché ha ucciso circa il 800% dei contagiati. Questo virus sembra ormai scomparso grazie alle misure sanitarie messe in atto dopo l'allerta dell'OMS: stop al consumo dello zibetto, l'animale che sembra aver contaminato l'uomo (anche se molto probabilmente il virus origina inizialmente dai pipistrelli), identificazione precoce e isolamento delle persone infette. Tuttavia, questo virus potrebbe ancora circolare negli animali selvatici.

A differenza della pandemia di SARS-CoV-2 attualmente in corso, la cui evoluzione si pensa dipenda in particolare dalla diffusione del virus da parte di pazienti con forme asintomatiche di infezione, durante l'epidemia di SARS-CoV.1 Nessuna infezione asintomatica è stata osservato.

Micrografia elettronica colorata di cellule Vero E6 infettate da MERS-CoV.
Istituto nazionale di allergie e malattie infettive, NIH

MERS-CoV circola da giugno 2012 nella penisola arabica. Più di Al 2 maggio 200 erano stati identificati 5 casi, la maggior parte dei quali nel territorio dell'Arabia Saudita. Circa il 36% dei casi confermati da esami di laboratorio ha portato alla morte del paziente. Questo virus non si è ancora diffuso altrove, ad eccezione della Corea del Sud, colpita nel 2015, a seguito dell'importazione del virus da parte di un viaggiatore. Non si capisce perché non si diffonda meglio nella popolazione umana.

SARS-CoV-2 è più pericoloso di SARS-CoV o MERS-CoV?

Il tasso di mortalità per SARS-CoV-2 sembra essere inferiore a quello degli altri due coronavirus patogeni. Tuttavia, è difficile fare una stima, in particolare perché molti pazienti non sono stati testati. Secondo l'Haute Autorité de Santé, in Francia si stima il tasso di mortalità complessivo tra il 0,3 e il 0,6% (quello dell'influenza stagionale è stimato allo 0,1%). Tuttavia, questo tasso varia notevolmente a seconda dei gruppi di età considerati, del sesso, delle comorbilità, ecc. Aumenta notevolmente dopo i 60 anni: figure spagnole indicano che sale all'11,6% per gli uomini con più di 80 anni (contro il 4,6% per le donne di questa fascia di età). Cifre coerenti con quelli intervistati in Inghilterra.

Ma un punto è importante da sottolineare: il virus SARS-CoV-2 è responsabile di patologie più gravi rispetto agli altri due coronavirus ad alta patogenicità. Nel loro caso, ad esempio, non era mai stata osservata la formazione di coaguli durante le infezioni. Inoltre, mentre la "tempesta di citochine" che si scatena nei pazienti con forme gravi di Covid-19 assomiglia a quella osservata nell'influenza, si verifica più tardi, dura a lungo e sembra difficile da controllare dall'organismo.

Infine, SARS-CoV-2 è sospettato di essere la causa di sequele in pazienti che sono stati contagiati e sono guariti, anche in caso di forme lievi: studi hanno, ad esempio, rivelato in pazienti che sono guariti infiammazione del cuore (miocardite) et altre anomalie.

Cosa sappiamo della sopravvivenza del virus nell'ambiente?

Des Études hanno dimostrato che SARS-CoV-2 è in grado di persistono su diverse superfici. Può sopravvivere per un giorno su imballaggi in legno o cartone, da uno a due giorni su tessuto o vetro e da tre a quattro giorni su plastica e acciaio inossidabile. Sul rame, invece, non dura più di quattro-otto ore.

I ricercatori dell'Università di Medicina di Kyoto hanno valutato la stabilità di SARS-CoV-2 sulla pelle umana, confrontandola con quella dell'influenza A. Il loro lavoro rivela che SARS-CoV-2 sopravvive più a lungo del virus dell'influenza (9 ore in media contro 1,8 ore ). Entrambi i virus si inattivano più rapidamente quando presenti sulla pelle rispetto ad altre superfici (acciaio inox, vetro o plastica): è sufficiente un trattamento con etanolo all'80% per 15 secondi.

Conclusione dei ricercatori: una buona igiene delle mani è importante per prevenire la diffusione delle infezioni da SARS-CoV-2...

Antivirali, vaccini: quali parti del virus attaccano?

La ricerca si è concentrata su alcune delle molecole di SARS-CoV-2, a causa del loro ruolo nell'infezione.

Particolarmente studiata è stata la glicoproteina Spike, situata sulla sua superficie. Questa non è solo la "chiave" che permette a questo coronavirus di entrare nelle nostre cellule, ma anche il principale bersaglio degli anticorpi prodotti dal nostro organismo durante l'infezione. È su questo che si concentrano i vaccini in fase di sviluppo. Pertanto, è necessario caratterizzarlo bene per garantire che disponiamo di vaccini efficaci.

Stampa 3D di una proteina Spike SARS-CoV-2 (in primo piano). Sullo sfondo c'è un modello 3D del coronavirus su cui possiamo vedere la moltitudine di proteine ​​Spike (in rosso) che ne adornano la superficie.
3dprint.nih.gov

Due enzimi virali sono anche oggetto di tutta l'attenzione degli scienziati. Si tratta della RdRp polimerasi, che il virus utilizza per copiare il suo materiale genetico, e della proteasi virale, che serve per tagliare gli elementi che andranno a costituire l'involucro protettivo in cui verrà confezionato detto materiale. Senza questi enzimi, il virus non può riprodursi, quindi non può infettare l'uomo. I ricercatori sperano di poterli bloccare utilizzando altre molecole. Il problema è che per raggiungere questo obiettivo è necessario comprendere appieno la struttura di questi enzimi, che sono specifici di questo virus. Bisogna quindi prima caratterizzarli, cosa che richiede tempo, prima di trovare un modo per bloccarli.

Un altro approccio può essere quello di intervenire sull'ingresso del virus nella cellula umana. Per indirizzare questo passaggio, è necessario comprendere le interazioni tra la glicoproteina Spike e il recettore ACE2, il "lucchetto" in cui è inserito. Una volta agganciato ad ACE2, Spike cambia forma. Capire i pro ei contro di queste modificazioni, come permettano l'ingresso del virus nella cellula, come sia possibile bloccarle sono tutte domande a cui il lavoro di virologia fondamentale dovrà rispondere!

Al di là di questi pochi punti, ci sono ancora molte domande senza risposta: quali sono i meccanismi della reazione infiammatoria osservati nei pazienti che sviluppano malattie gravi? Quali sono le molecole virali coinvolte? Perché alcuni soggetti sono asintomatici e altri no? Perché la protezione associata alla risposta immunitaria sviluppata dopo l'infezione appare di breve durata (si ritiene attualmente che l'immunità acquisita dopo l'infezione protegga da 6 mesi a 1 anno)?

Come possiamo vedere, gli scienziati avranno molto lavoro nei prossimi mesi...

Anne Goffard, Dottore, Professore Universitario - Operatore Ospedaliero, Università di Lille

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto licenza Creative Commons. Leggi ilarticolo originale.

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