Con il riscaldamento globale, gli esseri umani raggiungeranno i loro limiti di resistenza al calore

Negli ultimi millenni, diverse società umane hanno potuto fare affidamento su un ampia varietà di condizioni climatiche per sostenere la loro rapida crescita e progresso. Ma oggi, la gamma di condizioni meteorologiche che la nostra specie è gradualmente portata a soddisfare sta cambiando sotto l'effetto del riscaldamento globale.

Condizioni completamente nuovo potrebbe apparire nei prossimi decenni. Anche se la tecnologia può aiutarci, questa minaccia non dovrebbe essere presa alla leggera, perché il nostro primo sistema di coping non è meccanico, è biologico: è il nostro corpo - e ha i suoi limiti.

La nostra capacità di regolare la nostra temperatura interna ha giocato un ruolo chiave nella colonizzazione del pianeta da parte dell'uomo. Camminare su due gambe (che richiede meno energia che muoversi su quattro arti), senza pelo e dotato di un sistema di raffreddamento basato sul sudore, siamo ben progettati per battere il caldo. Tuttavia, quest'ultimo influenza la nostra capacità di muoverci e rimanere in salute.

La nostra fisiologia, infatti, impone dei limiti a cosa possiamo prendere in termini di calore e umidità.

Temperatura secca e temperatura umida

La temperatura solitamente indicata nelle previsioni del tempo corrisponde alla temperatura nota come "Secco" (o "bulbo secco"), misurato in assenza di umidità. Non appena questa temperatura supera i 35 °C circa, il corpo ricorre all'evaporazione dell'acqua (principalmente attraverso la sudorazione) per dissipare il calore.

La temperatura cosiddetta “umida” (o “bulbo umido”) viene misurata tenendo conto dell'effetto di raffreddamento dovuto all'evaporazione su un termometro: è quindi normalmente inferiore alla temperatura di bulbo secco.

Maggiore è la differenza tra la temperatura "normale" e la temperatura del bulbo umido, più l'aria e l'acqua possono evaporare secche. Ciò influisce sull'efficienza con cui può funzionare il nostro sistema di raffreddamento del sudore.

Ma quando la temperatura del bulbo umido supera i 35 °C, l'aria è allo stesso tempo così calda e umida che il sudore non può più svolgere il suo lavoro: il sudore depositato sulla nostra pelle non evapora più. Impossibile quindi abbassare la nostra temperatura. Rimanere al di sopra di questa soglia troppo a lungo può portare alla morte per surriscaldamento.

Anche se questo limite di 35 °C può sembrare basso, non lo è.

Quando il Regno Unito ha subito una temperatura secca record di 38,7 ° C a luglio 2019, la temperatura umida a Cambridge non superava i 24°C. Anche durante la micidiale ondata di caldo a Karachi nel 2015, la temperatura del bulbo umido è rimasta al di sotto dei 30 °C.

Infatti, al di fuori di un hammam, poche persone hanno sperimentato una temperatura umida vicina ai 35 °C. Questa soglia è rimasta finora in gran parte al di fuori degli standard climatici terrestri sperimentato negli ultimi millenni.

Ma il nostro lavori recenti mostrano che le cose stanno cambiando: questo limite di 35 °C si avvicina, lasciando un margine di sicurezza sempre più ridotto nei luoghi più caldi e umidi del pianeta.

Vai oltre i limiti umani

Studi di modellazione avevano precedentemente indicato che le temperature umide potrebbero superare regolarmente i 35 ° C se il pianeta ha superato il limite di riscaldamento di 2°C fissato nelAccordo di Parigi sul clima 2015.

Golfe Persique, Asia meridionale et Pianura della Cina settentrionale sarebbe quindi in prima linea in questo caldo umido mortale.

La nostra analisi le temperature del bulbo umido tra il 1979 e il 2017 hanno confermato questi avvertimenti. Un altro punto importante: mentre gli studi precedenti si sono concentrati su regioni relativamente grandi (sulla scala delle grandi aree metropolitane), abbiamo esaminato migliaia di record dalle stazioni meteorologiche di tutto il mondo. Abbiamo così osservato che su scala più locale, molti siti si stanno rapidamente avvicinando al limite dei 35 °C.

La frequenza delle alte temperature in condizioni umide (sopra i 31°C per esempio) è più che raddoppiata in tutto il mondo dal 1979. In alcuni dei luoghi più caldi e umidi, come la costa degli Emirati Arabi Uniti, le temperature umide hanno già superato i 35° C. Stiamo entrando qui in situazioni che la nostra fisiologia non può gestire.

Finora, superare i 35 °C avrà avuto solo conseguenze limitate, poiché gli abitanti di queste regioni sono abituati a sopportare condizioni estreme - con un'architettura adeguata o con rifugiarsi in ambienti climatizzati.

Ma l'uso massiccio del raffreddamento artificiale per far fronte all'aumento del calore potrebbe avere l'effetto di sovraccarico di energia richiesta e lasciare una grande popolazione pericolosamente esposto a interruzioni di corrente. Questa soluzione abbandonerebbe anche i membri più vulnerabili della società e non aiuterebbe coloro che non hanno altra scelta che uscirne.

Record assoluti di caldo umido registrati nelle stazioni meteorologiche di tutto il mondo tra il 1979 e il 2017.
Colin Raymond, Autore previsto

L'unico modo per evitare un confronto crescente con un territorio termico sconosciuto e ostile è ridurre le nostre emissioni di gas serra.

La crisi economica durante la pandemia di Covid-19 ha visto una riduzione del Dal 4 al 7% di queste emissioni nel 2020, avvicinandoci al livello di 2010. Ma le concentrazioni di gas serra continuano inesorabilmente e rapidamente ad aumentare nell'atmosfera.

Dobbiamo quindi cercare di adattatore, incoraggiando semplici cambiamenti comportamentali (come evitare le attività all'aperto durante il giorno) e rafforzando i piani di risposta alle emergenze quando sono imminenti temperature estreme. Queste misure faranno risparmiare tempo di fronte alla progressione inesorabile di questi nuovi profili climatici.

Speriamo che la nostra ricerca possa aiutare a far luce su alcune delle sfide del cambiamento climatico e dell'aumento delle temperature. L'emergere di calore e umidità senza precedenti - oltre ciò che la nostra fisiologia può tollerare - ne è solo un esempio.

Speriamo anche che il sentimento di vulnerabilità causato dall'epidemia di Covid-19 rafforzi gli impegni globali a favore della neutralità carbonica, riconoscendo l'interesse a preservare le condizioni che ci sono familiari... e ancora sopportabili.

Tom matteo, Docente di Scienze del Clima, Loughborough University et Colin Raymond, Ricercatore post-dottorato, California Institute of Technology

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto licenza Creative Commons. Leggi ilarticolo originale.

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